Австралийский континент представляет собой подлинное чудо, Он знаменит удивительным монолитом Улуру, тропическими болотами Какаду и, конечно же, великолепием Большого Барьерного рифа. Этот материк меньше остальных. Он обособился в южной части Тихого океана 65 млн лет назад. Площадь самого крупного из его островов в настоящее время составляет 2,9 млн квадратных миль (7,5 млн км2). Здесь обнаружены древнейшие ландшафты, возраст которых насчитывает 3,5 млрд лет. На скалах вдоль побережья залива Хамелин в Западной Австралии по сей день можно обнаружить живые строматолиты, образованные древнейшими существами. В безлюдных ущельях были найдены примитивнейшие саговники. В 1994 г. в густом лесу близ Сиднея обнаружили воллемию, современницу динозавров, ранее известную лишь в ископаемом состоянии.
Чудеса Австралии уже более 160 лет привлекают туристов, В 1836 г. Чарлз Дарвин, будучи проездом в Сиднее, отметил высокие цены на недвижимость, Английский прозаик Энтони Троллоп восхищался превосходными образцами викторианской архитектуры Балларата, города, возникшего благодаря «золотой лихорадке», Марк Твен был поражен невероятной красотой Тасмании и ужасными событиями, сопровождавшими колонизацию этого острова. Сегодня миллионы туристов, следующих через турникеты погранконтроля, жаждут соприкоснуться с солнцем и морем Австралии, посетить Сиднейскую оперу, пляж Бондай, шумные рестораны Мельбурна, парки Золотого берега Квинсленда, фестивали Аделаиды и винное царство долины Баросса.
К счастью, сегодня Австралия стала доступнее, чем во времена пароходов и парусников. Тем не менее путь остается долгим: приблизительно 15-часовой беспосадочный перелет из Лос-Анджелеса и 24-часовой – из Лондона. На нашей тесной планете маленькая Австралия по-прежнему сохраняет романтический ореол дальней загадочной страны.

Вниз по Куперу дорога, путь один из года в год, – От реки ползет прохлада, Кленси едет возле стада… Если б видел горожанин то, чем счастлив скотовод! Из Кленси с «Бурного ручья» Эндрю Бартона Патерсона («Банджо»)
Спросите любого австралийца, что такое настоящая Австралия. Вероятнее всего, он или она расскажут о безбрежных пыльных просторах и набросают словесный портрет загорелого пастуха в потрепанной шляпе, который гонит стадо овец по дороге, окаймленной эвкалиптами. Оказывается, этот замечательный колоритный образ не вполне соответствует действительности.
Австралия сегодня
Дело в том, что подлинная Австралия – это беспорядочно разрастающиеся пригороды с их терракотовыми крышами. Типичные австралийцы – это клерки, работающие в офисах и налегающие на авторучку. Так было уже в 1891 году, когда Банджо Патерсон написал известную балладу Кленси с «Бурного ручья».
Девяносто процентов австралийцев живет в больших или малых городах на побережье, обычно в 30 минутах езды от ближайшего пляжа. Здесь пригороды развиты сильнее, чем где-либо в мире. Предел стремлений среднего австралийца – хорошенький кирпичный домик в комфортабельном предместье, желательно с участком в четверть акра (0,1 га), Хиллз Хойст (австралийская модная одежда) и барбекю. Несмотря на дороговизну недвижимости (особенно в Сиднее), более 70% австралийцев полностью оплачивают стоимость своих домов.
Города больше растут вширь, а не в высоту, поскольку все австралийцы хотят иметь по четверти акра в пригороде. Сидней по площади уже почти сравнялся с Лос-Анджелесом. В нем есть бандитские предместья (например, Редферн, напоминающий нью-йоркский Южный Бронкс), но мало трущоб. В целом страна безопасна
В целом общественность здесь отличается инертностью, терпимостью и убежденностью, что каждому следует вести честную жизнь по собственному разумению. Несмотря на пестрый состав (более 160 наций), все здесь хорошо уживаются. В Сиднее доля людей с нетрадиционной сексуальной ориентацией выше, чем в Сан-Франциско. Марди-Гра геев и лесбиянок – один из самых массовых праздников в Австралии. Он обычно привлекает свыше 500 тыс. геев и натуралов со всей страны и из-за границы.
По данным опросов, более трех четвертей австралийцев верует в Бога, но обычно по воскресеньям лишь 22% населения посещает церковь, Большинство вместо этого предпочитает подольше поспать или не спеша выпить вторую чашку эспрессо, вчитываясь в воскресную газету, или приготовиться к тому, чтобы заняться спортом хотя бы в качестве болельщика. Австралийцы – настоящие энтузиасты выходного дня. Субботние и воскресные телевизионные новости изобилуют сообщениями о бегах, таблицами результатов футбольных и крикетных матчей, а также зарубежными спортивными новостями. За ними нередко следуют репортажи о незадачливых любителях отдыха на природе: то со дна ущелья пришлось вертолетом извлекать туриста, то в море спасли водного лыжника или рыбака, смытого со скал «ненормальной» волной, очень похожей на ту, что на том же самом месте покушалась на чью-то жизнь неделю назад.
Лишь в выходные дни и во время отпуска австралийцы посещают буш. Этим термином в Австралии обозначают большие пространства некультивированной земли, поросшей кустарником или деревьями. Наиболее популярные места отдыха – это Какаду, Улуру, Большой Барьерный риф, а также горный хребет Флиндерс и Снежные горы (последние – для катания на лыжах). Жители  Мельбурна особенно любят экскурсии в горы Дандинонг, а сидней-цы – в Голубые горы.
Предприимчивые молодые австралийцы, движимые жаждой странствий, обычно едут в Европу, лишь некоторые из них направляются на золотые прииски или на дальние железные рудники на северо-западном побережье. Такие за пару лет сколачивают себе состояние и возвращаются в родной город. Предприимчивые пенсионеры иногда пускаются в многомесячный маршрут по стране, но большинство австралийцев склонно к домоседству и считает буш чем-то дальним, пришедшим со страниц Генри Лоусона или Банджо Патерсона . Это не означает, что австралийцы не любят природу. В душе они очень дорожат бушем. Сходите на футбольный матч в пригороде Мельбурна в дождливый зимний день. Вы увидите, что многие из болельщиков будут одеты в традиционную пастушескую непромокаемую одежду. При этом на автостоянке будет поблескивать множество великолепно оснащенных полноприводных рейнджроверов, с баром и сотовым телефоном. Однако со всем этим снаряжением они предпочитают держаться в городе или в предместье.